Tortuga Carranchina en peligro de extinción

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Foto de la Tortuga Carranchina, Su caparazón es de color aceitunado, tiene 21,5 cm de longitud, elíptico, más ancho atrás que adelante con el borde posterior levemente aserrado. La cabeza es grande y amplia con un hocico levemente proyectado, de gris, oliva o parda en la parte superior, pero bajo la quijada, oídos y a los lados, es amarilla o crema. La nuca es gris y la garganta más clara. Las patas y la cola son grises o pardas por encima pero más claras por debajo.

Fotografía de la Tortuga Carranchina (Batrachemys dahli) Autor: Luis Rojas

El bosque seco tropical del Caribe colombiano es el hábitat de la Tortuga Carranchina (Mesoclemmys dahli), una especie endémica de Colombia que se encuentra en peligro de extinción. La degradación y destrucción de estos bosques es la principal causa que esta especie, tan poco estudiada, esté al borde de la desaparición. Por ese motivo, científicos de la Universidad Nacional de Colombia, la Universidad de los Andes, Worldlife Conservation Society (WCS) Colombia y Turtle Survival Alliance realizaron un estudio genético que ha permitido conocer el verdadero estado de conservación de esta especie.

La investigación titulada Evidencia genética de poblaciones fragmentadas y endogamia en la tortuga ‘carranchina’ endémica de Colombia ha permitido hacer importantes hallazgos sobre esta especie que habita una de las áreas más degradadas del país:

  1. El grave problema de fragmentación que padecen los bosques secos tropicales en Colombia y en particular en el Caribe colombiano, hábitat de estas tortugas, se ha convertido en el más serio obstáculo para su supervivencia. Los bosques secos tropicales de Colombia han sido severamente transformados y fragmentados por actividades humanas, principalmente por el pastoreo y la agricultura. “La Tortuga Carranchina está mucho más amenazada de lo que se pensaba, y de no tomarse medidas al respecto, se perderá pronto la especie. Si desaparece del Caribe colombiano, entonces, se extingue en todo el planeta porque no existe en ningún otro lugar del mundo”, explica Natalia Gallego, bióloga y coautora de la investigación. Habita en arroyos y estanques, especialmente en aquellos con alto porcentaje de cobertura vegetal en sus riberas. Sin embargo, esta vegetación ha sido sometida a una deforestación intensa, y en algunos lugares, erradicada completamente.
  2. El nivel de fragmentación del hábitat conduce al fraccionamiento de la población, situación que se agudiza en el caso de esta especie debido a su dificultad de movimiento que le impide desplazarse hacia otras zonas del paisaje. El hallazgo más significativo ha sido descubrir que la especie está fragmentada en pequeños grupos de muy pocos individuos. Debido a ello, está empezando a perder diversidad genética y aumentar la endogamia —reproducción con parientes cercanos— a niveles muy peligrosos. La poca cantidad de individuos en estos grupos que, además, se encuentran aislados y con poca capacidad de desplazamiento, aumenta su riesgo de extinción. La movilidad es muy importante para cualquier especie, ya que los migrantes llevan consigo genes nuevos que los residentes no tienen, aumentando así su diversidad genética, si esto no ocurre, la especie se hace más vulnerable a los cambios del ambiente y a una posible desaparición.
  1. Otro problema grave que se presenta con poblaciones pequeñas y aisladas es la endogamia, es decir, reproducirse con parientes cercanos. Situación que incrementa la probabilidad de adquirir genes defectuosos o mutaciones, lo cual puede derivar en enfermedades raras, esterilidad o incluso la muerte. En consecuencia, las poblaciones con alto nivel de endogamia están mucho más propensas a extinguirse. “En el caso de esta especie de tortuga, los niveles de endogamia son tan altos, que se asemejan a los de un cruce entre medios hermanos, tío-sobrina, abuelo-nieta o cualquier combinación con un segundo grado de consanguinidad”, explica la bióloga.
  2. La especie también enfrenta otro problema denominado ‘deriva genética’, es decir, otra forma de perder diversidad genética, que se explica por la transmisión aleatoria de genes de padres a crías. Como se trata de un proceso aleatorio, puede ocurrir que en esa transmisión algunos genes ya no sean heredados a la siguiente generación, por tanto, determinado gen desaparece para siempre. La ‘deriva genética’ es mucho más fuerte en poblaciones pequeñas y conlleva la pérdida de genes de forma muy rápida.

El aumento en la mortalidad adulta debido al pisoteo del ganado, los incendios de pastos, sobre calentamiento y secado de algunas de las fuentes de agua que anteriormente persistían durante la estación seca, y la pérdida de sitios de anidación y estivación son otros problemas que enfrenta esta especie.

Sin embargo, no podemos decir que todo está perdido, Germán Forero, Director Científico de WCS Colombia y coautor de la investigación, señala que se han iniciado actividades de recuperación de su hábitat en el departamento colombiano de César, donde se están restaurando bosques que protegen las quebradas, hogar de la especie; además de trabajar en la identificación de un espacio adecuado para establecer un área protegida privada para preservar a la Tortuga Carranchina.

También se está diseñando un programa de ‘rescate genético’ para la especie que consiste en mover individuos de un lugar a otro, con el fin de reducir sus niveles de endogamia y aumentar la diversidad genética. A pesar de las dificultades que enfrenta la Tortuga Carranchina, la labor de los científicos ofrece la esperanza de que aún permanezcan en el planeta.

Fuente: Mongabay

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Tortuga Carranchina en peligro de extinción
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Tortuga Carranchina en peligro de extinción
Descripción
La Tortuga Carranchina, especie endémica del Caribe colombiano, se encuentra en peligro de extinción debido a la pérdida de su hábitat natural, el bosque seco tropical y el alto indice de endogamia, es decir reproducción entre parientes cercanos.
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La Fundación Tourtugas es una organización joven, privada, sin ánimo de lucro, comprometida con las tortugas de Colombia.
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